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Curare: la clave de un nuevo paradigma científico

Efectos, usos, propiedades, antídoto historia, estudios y más.

El curare es tenido en el mundo por un veneno, aunque en sentido muy estricto sea un veneno muy particular. 

√ćndice

‚ö†ÔłŹ El efecto letal del curare en los seres humanos‚ö†ÔłŹ

Los efectos del curare no interesan a la circulaci√≥n sangu√≠nea, ni al sistema cardiovascular o al coraz√≥n (ver: tipos de venenos). 

curare
Archivo: Strychnos toxifera – K√∂hler‚Äďs Medizinal-Pflanzen-267.jpg Fuente: Franz Eugen K√∂hler, K√∂hler’s Medizinal-Pflanzen [Public domain]

El curare act√ļa como un bloqueador neuromuscular que termina matando por asfixia. Como si fuera alguien se te introdujera en el cuerpo para impedirte que respires. 

El veneno neurot√≥xico, con el que puede identificarse  el curare, produce par√°lisis fl√°ccida y letal por bloqueo neuromuscular no despolarizante. 

La insuficiencia respiratoria es un efecto secundario, resultante del shock cardiovascular o de la par√°lisis de los m√ļsculos respiratorios. 

Las descripciones m√©dicas de una muerte provocada por una alta dosis de curare hacen referencia a que una persona muere de asfixia, sin da√Īo cerebral, con su coraz√≥n latiendo, pero que ya no puede respirar, como si estuviera en una mesa de operaciones quir√ļrgicas,  se le haya administrado mal la dosis de anestesia y no funcionara la respiraci√≥n artificial. 

‚úÖ La acetilcolina

La acetilcolina es una sustancia qu√≠mica que facilita la transmisi√≥n de los impulsos nerviosos, y se encuentra a lo largo de todo el enc√©falo y en el sistema nervioso aut√≥nomo. 

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Curare. Fuente: Tpa2067 [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

La acetilcolina  es un neurotransmisor, es decir,  act√ļa como mediador en la actividad sin√°ptica del sistema nervioso. 

La se√Īal nerviosa se transmite a trav√©s de impulsos bioel√©ctricos generados  por la neuronas y transportados de una neurona a otra, en el espacio sin√°ptico, gracias a la intervenci√≥n de los neurotransmisores. 

Los neurotransmisores transmiten se√Īales de una neurona a la otra a trav√©s de la sinapsis, provocando un efecto excitatorio o inhibitorio  sobre la neurona que recibe la se√Īal, es decir, la neurona postsin√°ptica.

Una vez que la acetilcolina act√ļa,  se degrada por acci√≥n de una enzima llamada acetilcolinoesterasa.  

La acetilcolina es una sustancia de gran importancia en el sistema nervioso aut√≥nomo, transmitiendo se√Īales  entre los nervios motores y los m√ļsculos. 

Gracias a la acci√≥n de la acetilcolina  se produce la contracci√≥n de los m√ļsculos, ya que intermedia ese movimiento muscular  que ha sido estimulado por un impulso nervioso. 

La acetilcolina ayuda al control motor, al movimiento voluntario de los m√ļsculos, provocando la contracci√≥n necesaria para el movimiento.  Si esa se√Īal no se produce, porque se inhibe la acetilcolina y no act√ļa, el m√ļsculo no se mueve o se produce debilidad muscular y fatiga, dejando los m√ļsculos de funcionar.  

¬ŅD√≥nde comprar acetilcolina?

Hoy en d√≠a la acetilcolina se consigue en capsulas como ¬ęalimento para el cerebro.

De ella se dice que mejora la función cognitiva y la lucidez mental, ayuda a mejorar la memoria y mejora la capacidad para enfocarse en alguna tarea mental.

El curare se une  a los receptores de la acetilcolina y la bloquean, impidiendo su acci√≥n,  produci√©ndose par√°lisis muscular. 

‚úÖ ¬ŅQu√© efectos produce el curare?¬†¬†

Cuando el curare llega a la sangre empieza a actuar, produci√©ndose par√°lisis muscular motora. Los primeros m√ļsculos en ser afectados son los m√ļsculos oculares y faciales. 

Luego viene la musculatura  de las extremidades, del cuello y del tronco. Despu√©s se paralizan los m√ļsculos intercostales y el diafragma, lo que causa la asfixia o apnea. 

‚úÖ ¬ŅCual es el ant√≠doto contra el curare?

La gente le da m√°s valor a los m√ļsculos visibles del cuerpo, los que muestra y de los que se enorgullece. 

Pocos valoran a los m√ļsculos invisibles que intervienen para realizar las fases de inspiraci√≥n (entrada del aire de la atm√≥sfera a los pulmones) y de espiraci√≥n (salida del aire desde los pulmones). 

Si esos m√ļsculos encargados de facilitar la ventilaci√≥n pulmonar dejaran de funcionar, nos asfixiar√≠amos  y morir√≠amos, a menos que la acci√≥n sea revertida.

Los documentos hist√≥ricos se√Īalan que los espa√Īoles torturaban a los ind√≠genas para que les dijeran el ant√≠doto contra el curare, para salvarse de la muerte segura provocado por el curare. Pero ning√ļn cham√°n o curandero ind√≠gena revel√≥ los saberes tradicionales de su pueblo, saberes que hab√≠an sido transmitidos de generaci√≥n en generaci√≥n, y que constitu√≠an su patrimonio y su identidad. 

‚úÖ ¬ŅC√≥mo lo usaban los ind√≠genas?

  • Para la caza: 

La pesca era facilitada con la ayuda del barbasco. La caza, con la ayuda del curare. 

  • Para la guerra: 

En los tiempos de guerra, el curare actuaba como un arma mort√≠fera contra los enemigos. 

Archivo: Indios sudamericanos preparando una flecha venenosa de curare. This file comes from Wellcome Images, a website operated by Wellcome Trust, a global charitable foundation based in the United Kingdom. Refer to Wellcome blog post (archive). [CC BY 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by/4.0)]

Los ind√≠genas usaban el curare desde mucho tiempo  antes de la llegada de los espa√Īoles o de los portugueses a la cuenca amaz√≥nica.

Ten√≠an muchas maneras de elaborarlo. 

Usaban diferentes plantas para hacerlo, de acuerdo con las regiones donde viv√≠an. Desarrollaban distintas mezclas de acuerdo a los prop√≥sitos que persegu√≠an. De all√≠ que no exista un √ļnico tipo de  curare, ni una planta en particular, ni una forma de mezcla. 

‚úÖ Historia del curare

Los cronistas dejaron muchos testimonios sobre el uso ind√≠gena del curare, muchas veces errados.    

El primer extranjero en dar testimonio por escrito del uso del curare fue el cronista Pedro Mártir de Anglería (1457-1526), en su libro De Orbe Novo, en 1516, que se tradujo como Décadas del Nuevo Mundo, que cubren desde 1493 y 1526.

Pedro M√°rtir nunca visit√≥ Am√©rica, por tal raz√≥n otros cronistas, como Bartolom√© de las Casas y Fern√°ndez de Oviedo, lo tildaron de mentiroso. Escribi√≥  que el curare era preparado por un grupo de ancianas en secreto, que estaban aisladas y que a menudo mor√≠an por inhalar los gases. Lo cual es falso. Adem√°s el curare inhalado o consumido por v√≠a oral no tiene ning√ļn efecto sobre la persona. 

El m√©dico y bot√°nico sevillano Nicol√°s Bautista Monardes (1493-1588) escribi√≥ varios libros. Uno de ellos fue Historia medicinal de las cosas que se traen de nuestras Indias Occidentales. All√≠ hizo referencias sobre el curare y describi√≥ el ritual de su  preparaci√≥n. 

Sir Walter Raleigh

Otra referencia sobre el curare la hizo sir Walter Raleigh, un corsario al servicio del reino de Inglaterra. Raleigh estuvo un tiempo en Am√©rica en busca de El Dorado. Al regresar de Guyana, una colonia inglesa, en 1595, relat√≥ su experiencia americana en tonos dram√°ticos, plagados de falsedades y exageraciones. 

Escribió que los soldados heridos por flechas envenenadas de curare, le decían ourari, permanecían inmóviles, pero conscientes, con la vista fija, e incapaces de gritar o llorar durante la agonía.

En otra parte de su relato dijo, en una evidente exageraci√≥n, que algunas veces mor√≠an rematadamente locos, con los intestinos salidos del vientre en medio de una hediondez que imped√≠a su auxilio o asistencia. Fue la primera descripci√≥n de la par√°lisis muscular que provocaba el curare, sin alterar la consciencia, lo que se describir√≠a unos siglos m√°s tarde. 

✅ Experimentos científicos y otros usos

En 1735 La Academia Francesa de Ciencias financi√≥ la expedici√≥n de la misi√≥n geod√©sica  a Ecuador para medir la longitud del grado del meridiano terrestre, dirigida por el sabio franc√©s Charles Marie de La Condamine (1701-1774). 

Cumplida su misi√≥n al sur del Ecuador, realiz√≥  un viaje por su cuenta al Amazonas. Al regresar a Francia en 1744 public√≥ un libro en el que hizo referencia  a las plantas de caucho y de quina, se√Īalando que obtuvo muestras de la pasta de curare, con la cual hizo algunos experimentos empleando pollos. 

Brockelsby

Para esos a√Īos  el curare fue estudiado en la Universidad de Leiden, en Holanda. El ingl√©s Brockelsby report√≥ haber experimentado con el curare, inyect√°ndolo en la pata de un gato. Observ√≥ que la respiraci√≥n le  fallaba al animal, mientras el coraz√≥n segu√≠a latiendo por m√°s de dos horas. 

Fontana

En 1780 el abate florentino F√©lix Fontana, de la misma Universidad, registr√≥ la inocuidad del curare al incorporarlo por v√≠a oral y que su inhalaci√≥n no causaba envenenamiento. 

Humboldt

Alejandro von Humboldt (1769-1859) explor√≥ el territorio venezolano entre 1799 y 1804. M√°s tarde, en su libro Diario de viaje  a las regiones equinocciales del Nuevo Continente, relat√≥ en detalle el proceso de elaboraci√≥n del curare en el Alto Orinoco, se√Īalando que era venenoso en la sangre, pero que se empleaba por v√≠a oral como un medicamento. 

Waterton

En 1812 Charles Waterton, naturalista y taxidermista ingl√©s, viaj√≥ a la Guayana Brit√°nica, y llev√≥ a Londres muestras de curare. En un experimento Inyect√≥ curare en la pierna de un asno, pero  antes la hab√≠a ligado fuertemente para obstaculizar el paso del veneno.

Tras la punci√≥n, el asno camin√≥ sin problemas. Entonces le quit√≥ la ligadura, y diez minutos despu√©s el animal se desplom√≥ y muri√≥ por asfixia. 

Brodie

Ese mismo a√Īo, el cirujano Benjam√≠n Brodie, miembro de la Royal Society, en Londres, hizo una prueba con una burra, sin ligar su extremidad. En pocos minutos, el animal se paraliz√≥, deteni√©ndose su respiraci√≥n, mientras el coraz√≥n segu√≠a latiendo.

Entonces, le practic√≥ de inmediato una traqueotom√≠a y logr√≥ resucitar al animal, manteniendo una ventilaci√≥n r√≠tmica durante dos horas. Luego el animal se incorpor√≥. Sobrevivi√≥, y logr√≥ vivir dos a√Īos m√°s despu√©s del experimento. Brodie demostr√≥ tambi√©n que el curare mataba por asfixia, sin causar grandes efectos sobre el coraz√≥n o el cerebro. 

✅ Los diferentes tipos de curare  

No se hab√≠a advertido que el curare empleado en las diferentes pruebas no era el mismo. 

El que proven√≠a de la Guayana Brit√°nica y de la cuenca del r√≠o Orinoco se elaboraba con la corteza y las ra√≠ces de una enredadera  del g√©nero strychnos y conten√≠a estricnina, predominando  los efectos convulsionantes, que enmascaraba el efecto paralizante del curare. 

Planta de Curare en el Jardín Botánico de Lima. Fuente: Esly Espinoza [CC BY-SA 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)]

Las otras muestras proven√≠an de la Amazon√≠a ecuatoriana y peruana y se prepararon usando como base otra enredadera, Chondrodendron  tomentosum,  con un elevado contenido de curare. 

‚úÖ ¬ŅC√≥mo se prepara el curare?

Alejandro von Humboldt realiz√≥ una de las primeras descripciones sobre la preparaci√≥n de la pasta de curare. Hab√≠a visto prepararlo en el Alto Orinoco en su viaje a Venezuela, entre 1799 y 1804. 

Otra descripci√≥n le correspondi√≥ a Richard Evans Schultes, un  explorador y bot√°nico que ha sido considerado el padre de la etnobot√°nica, quien vivi√≥ durante algunos a√Īos en la regi√≥n del Putumayo, en la Amazon√≠a colombiana, y vio muchas veces su preparaci√≥n entre los cofanes (Schultes 1991: 265). 

El curare es preparado por un cham√°n, quien aprendi√≥ la t√©cnica de otro cham√°n, pas√°ndose el conocimiento de una generaci√≥n a la otra. Antes de preparar la sustancia, que termina siendo una pasta negra y densa, el cham√°n hace ayuno de algunos alimentos. El curare es, por lo general, una mezcla de varias  plantas, de los g√©neros Chondrodendon y Strycnos, que puede variar. 

Schultes refiri√≥ que hay compuestos que tienen hasta 15 ingredientes, aunque tambi√©n las hay de una sola especie. 

Algunos de los elementos a√Īadidos pueden no ser t√≥xicos, pero cumplen funciones de aceleradores del proceso, como es el caso de  Ocotea venosa, de Unonopsis veneficiorum   o de especies del g√©nero Capsicum.          

✅ Claude Bernard cambia la perspectiva médica

En Par√≠s, en 1845, el cient√≠fico franc√©s Claude Bernard (1813-1858) recibi√≥ el premio de Fisiolog√≠a de la Academia de Ciencias de Par√≠s por sus trabajos de investigaci√≥n sobre el curare. 

Bernard_Claude
Bernard Claude. Fuente: Fielding Hudson Garrison [Public domain]

Sus observaciones m√©dicas las present√≥ en forma de lecciones en su libro Lecons sur les effects des substances toxiques et medicamenteuses, aparecido en 1856. 

A partir de la lecci√≥n 16, estudia el curare, que seg√ļn su bi√≥grafo Oriol Mart√≠ (2006:64), es ‚Äúla sustancia que m√°s le ha ayudado  a construir su pensamiento farmacol√≥gico‚ÄĚ. 

Esa lecci√≥n comienza comienza con un estudio hist√≥rico sobre el origen del curare, pasando revista a los descubrimientos geogr√°ficos y a los viajes de los naturalistas a la cuenca de la Amazon√≠a y del Orinoco, refiri√©ndose a las t√©cnicas de preparaci√≥n del curare y sus usos entre las etnias de la regi√≥n. 

En la lecci√≥n 17 estudia las propiedades f√≠sicas y qu√≠micas del curare. 

Seguidamente, en la lecci√≥n 18 considera las acciones fisiol√≥gicas del curare y sus formas de absorci√≥n en las superficies mucosas. 

En la lección 19 explica en detalle sus experiencias farmacológicas con el curare y sus efectos en mamíferos, reptiles y aves

Por otra parte, en las siguientes lecciones  Bernard describe los efectos pasajeros del curare, advirtiendo que no crea una lesi√≥n anat√≥mica sobre el tejido,‚ÄĚporque no es obligatoriamente morfol√≥gica, y una vez desaparecido √©ste, la funci√≥n se normaliza. 

En la lecci√≥n 23  muestra que el curare act√ļa selectivamente sobre el sistema nervioso motor, que puede ser destruido sin que los m√ļsculos pierdan la facultad de la contractilidad. 

Y finalmente en la lección 24 compara el curare con otras sustancias que se caracterizan por provocar parálisis.

Bernard descubri√≥ que el curare act√ļa sobre la uni√≥n neuroefectora del m√ļsculo esquel√©tico bloqueando su estimulaci√≥n por el impulso nervioso. 

Sus experimentos desarrollados entre 1844 y 1856 se realizaron con muestras de curare obtenidas en Brasil por un colega de laboratorio de Bernard.

Recordemos que estamos en Par√≠s en 1856. No se sab√≠a que era un neurotransmisor, ni se hab√≠a aislado la acetilcolina. Las experimentaciones en neurociencia apenas estaban inici√°ndose,  y no se sab√≠a mucho sobre las neuronas.  

Bernard explic√≥ c√≥mo el curare bloqueaba la transmisi√≥n neuromuscular, interrumpiendo la transmisi√≥n de los impulsos el√©ctricos desde los nervios hacia los m√ļsculos.  

Experimentando con ranas, demostr√≥ que el curare actuaba selectivamente bloqueando los mensajes hacia los nervios motores que llegaban a los m√ļsculos. Alfred Vulpian,  disc√≠pulo de Bernard, observ√≥, por su parte, que el curare aplicado cerca de la placa motora, o el sitio de uni√≥n neuromuscular, actuaba r√°pidamente. Pero no se sab√≠a bien por qu√©.

Ochenta a√Īos despu√©s comenzaron a aclararse las cosas.

‚úÖ La acetilcolina, la pieza que faltaba en el rompecabezas

En 1935 el Dr. Harold King, del National institute for Medical Research, en Londres, aisl√≥ de una muestra de curare, facilitada por  el Museo Brit√°nico, una sustancia cristalina que estaba contenida en un envase singular: una ca√Īa o tubo hecho con una secci√≥n de bamb√ļ. Ven√≠a etiquetada como ‚ÄúUcayali River  1871‚ÄĚ. King la llam√≥ d-tubocurarina.

Acetilcolina. Fuente: Yohan [Public domain]

La neurotransmision, entonces,  solo era una hip√≥tesis. 

El fisi√≥logo Henry Dale hab√≠a descubierto la acetilcolina en 1910. Su amigo Otto Loewi, que viv√≠a en Austria, hab√≠a descubierto en sus experimentos con ranas que la neurotransmisi√≥n se produc√≠a en el sistema nervioso aut√≥nomo, pero se desconoc√≠a el neurotransmisor. 

Dale especul√≥ diciendo que podr√≠a ser la acetilcolonia, y Loewi demostr√≥ que era cierto. 

La acetilcolina era el neurotransmisor. Por ese descubrimiento Dale y Loewi recibieron en 1936 el premio Nobel de Medicina. 

Ese descubrimiento que una sustancia qu√≠mica, la acetilcolina, actuaba como un neurotransmisor, demostr√≥ que el impulso nervioso se transmit√≠a en forma qu√≠mica y no el√©ctrica. 

Receptores de acetilcolina. Fuente: Burns et al, 2012 [CC BY-SA 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)]

Se supo con certeza, entonces, que el curare bloqueaba la acci√≥n de la acetilcolina en un √°rea especialmente sensible al m√ļsculo, y no se produc√≠a la contracci√≥n muscular necesaria para activar el m√ļsculo. Se produc√≠a as√≠ la par√°lisis progresiva de los m√ļsculos. Neher y Sackman,  fisi√≥logos del Institute Max Planck, en Alemania, demostraron a√Īos m√°s tarde c√≥mo trabajan los neurotransmisores qu√≠micos a nivel molecular y c√≥mo su acci√≥n era bloqueada por el curare.

✅ Uso médico del curare (serendipia)

Richard Gill era  director de una empresa que explotaba caucho en la Amazon√≠a ecuatoriana

Montando a caballo tuvo un accidente, y qued√≥ semiparalizado, aquejado de paresia esp√°tica. 

Regres√≥ a Estados Unidos para recuperarse con terapias, pero sufr√≠a de intensos dolores en las extremidades del lado derecho de su cuerpo. Pens√≥ que el curare que utilizaban los ind√≠genas de la zona para aliviar dolores musculares pod√≠a ayudarlo. 

Viaj√≥ al  Ecuador en 1938, trayendo consigo unos trece kilos de curare preparado, para hacerlo purificar y ensayarlo cl√≠nicamente en Estados Unidos. 

Ese curare, elaborado con varios tipos de liana,  lleg√≥ a los laboratorios E.R. Squibb, que lo purific√≥ con el nombre comercial de Incostrin, que entregaba a los investigadores buscando usos cl√≠nicos promisorios para el producto. 

Ya se sabia que la materia prima del curare procedía de dos tipos de plantas: menispermáceas, como el Chondrodendron tomentosum, y logoniáceas (Strychnos toxifera), y que el principio activo del curare era la d-tubocurarine.

La serendipia es un resultado afortunado, que ocurre  de manera casual o accidental sin estar busc√°ndolo. As√≠ ocurri√≥, por ejemplo, con la penicilina, pero tambi√©n con el curare. 

Intocostrin 

El Intocostrin  lleg√≥ a manos de un psiquiatra de Nebraska, llamado Bennet, quien lo us√≥ para disminuir las convulsiones asociadas con la administraci√≥n de un f√°rmaco, como alternativa a la aplicaci√≥n de la t√©cnica del electro-shock.

Tambi√©n se usaba para tratar ni√Īos esp√°sticos.  

Le fue entregado tambi√©n a Lewis Wright, un anestesi√≥logo de un hospital neoyorquino que intent√≥ aplicarlo en 1940. Y contact√≥ a un amigo, el Dr. H.R. Griffith, jefe del depatamento de anestesiolog√≠a   del Homeopatic Hospital, de Montreal, en Canad√°, quien lo emple√≥ con ciclopropano y no con √©ter, que potenciaba el bloqueo. 

Lo aplic√≥ exitosamente muchas veces, y public√≥ sus resultados en el American Journal of Anesthesiology, en 1912. 

Griffith demostr√≥, con su  continuada pr√°ctica m√©dica, que el d-tubocurarina era un relajante muscular seguro en las intervenciones quir√ļrgicas. 

La tubocurarina

Comenz√≥ entonces el uso de la tubocurarina en anestesiolog√≠a. Antes, en 1912, lo hab√≠a aplicado el cirujano Arthur Lawen, en Leipzig, pero los resultados fueron ignorados y se interrumpi√≥ la experiencia por falta de suministros de curare (Bustamante 2017). 

Hacia 1946 empieza a disminuir el uso de curare en anestesiolog√≠a, cuando Daniel  Bovet (1907-1992) descubri√≥ la galamina, que era una sustancia anestesiante mucho m√°s segura para los pacientes. 

Dos a√Īos despu√©s, en 1949,  sintetiz√≥ la succinilcolina, que comenz√≥ a utilizarse como relajante muscular en 1951, por ser m√°s seguro y r√°pido. Por ese descubrimiento le otorgaron el premio Nobel de Medicina en 1957. 

El curare sigui√≥, sin embargo,  aplic√°ndose en la pr√°ctica m√©dica  en el tratamiento de enfermedades que provocan convulsiones. En Per√ļ y Brasil lo emplean tambi√©n para tratar  el exceso de sangrado en la menstruaci√≥n y para aliviar contusiones. 

✅ Bibliografía

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