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Fósiles de dinosaurios, plantas y animales gigantes en el Amazonas

abril 12, 2020

¿Qué son los fósiles? ¿Para qué sirven? ¿Cómo se forman? Tipos, ejemplos, nombres. ¿Cómo diferenciar a un dinosaurio de otros animales gigantes?

Un lector del portal delamazonas.com nos pregunta si en la cuenca amazónica se han encontrado fósiles de dinosaurios, y de ser cierto, cuándo existieron y cuándo se extinguieron.

De esa pregunta súper-interesante surgen más y más preguntas.

  1. ¿Cómo se formó la Amazonía?
  2. ¿Hubo dinosaurios en el Amazonas?
  3. ¿Qué otros animales gigantes vivieron en el Amazonas?

Pero para responder correctamente esas preguntas primero es necesario conocer algunos conceptos básicos…

¿Qué son y para qué sirven los fósiles?

Los fósiles son como un libro abierto que cuentan la historia de la Tierra para un paleontólogo. 

Le cuentan una historia que sólo él puede leer con cierta certeza o, mejor dicho,  con cierta aproximación.  

Hablan de las antiguas formas de vida y de los posibles ecosistemas que existieron. 

La palabra “paleontología”, el oficio  de los paleontólogos, consta de tres vocablos griegos: palaios, antiguo; ontos, el ser, lo que es, y logos, tratado, fundamento.  

El paleontólogo lee los restos, huellas o moldes de seres vivos que no existen desde  hace más de 10.000 años, que es la data mínima para que sea considerado “fósil”. 

¿Cómo se forman los fósiles?

Los fósiles  son las sustancias orgánicas que se han  petrificado mediante procesos químicos y geológicos que se conservan dentro de una roca, por lo general, una roca sedimentaria. 

Existen 4 maneras principales en que se forman los fósiles:

  1. Por sedimentación: cuando los sedimentos encierran los cuerpos, conservando su parte más resistente: su exoesqueleto.
  2. Por fundición: los moldes impresos en negativos de los organismos, 
  3. Por mineralización: un material conservado por el agua.
  4. Por carbonización: se pierde el oxígeno y el hidrógeno de los cuerpos, pero no la capa de carbono, que conserva la huella de los organismos. 
Fósiles
Fósiles de Trilobites encontrados en Marruecos.
Autor:CARLOS TEIXIDOR CADENAS / CC BY-SA

Ejemplos de fósiles famosos

Entre los fósiles hay algunos que destacan más que otros y se han vuelto famosos como por ejemplo los que mencionamos a continuación:

  • Fósiles de plantas acuáticas:
    • Montsecchia vidalii (el fósil de planta con flor más antiguo, encontrado en España, datado con 130 millones de años) 
    • Archaefructus sinensis (China, 125 millones de años), 
Fósiles de plantas.
Montsechia vidalii (Zeiller) Teixeira. Cretácico Inferior de Rubies (Lérida). Museo Geominero (Madrid) Autor: Luis Fernández García / CC BY-SA
  • Fósiles de pequeños mamíferos:
    • Ragonon eurasiaticus (de 17 cm de largo y 80 g de peso, encontrado en China, que vivió hace 160 mm de años). 
  • Fósiles  de seres humanos:
    • Australopithecus afarensis (conocido como Lucy, encontrado en Afar, Etiopía, con 3,2 millones de años), 
    • Homo ergaster (conocido como el niño de Turkana, que vivió hace 1,6 millones de años) 
    • Homo heidelbergensis (hallado en Atapuerca, España, con unos 400.000 años de antigüedad). 
Fósiles de humanos.
Fósiles de humanos in situ.
Autor: James Maurice Bowler / CC BY-SA

Fósiles de dinosaurios

  • Fósiles de dinosaurios que han impactado a los especialistas tales como:
    • Tiranosaurio Rex, un dinosaurio carnívoro de hace unos 67/65 millones de años , encontrado en Estados Unidos. 
    • El Patagotitan mayorum, el más grande hallado, de unos 40 m de largo y 80 t de peso, encontrado en Chubut, Argentina, que vivió hace 10 millones de años.
    • Diplodocus, hallado en América del Norte, un dinosaurio gigante, que vivió hace 155 millones de años. 
    • El mejor conservado entre los dinosaurios encontrados: Borealopelta markmitchelli, un dinosaurio herbívoro acorazado, desenterrado en Alberta, Canadá, que vivió hace unos 110 millones de años. 
Titanosaurio, Patagotitan
Imagen del esqueleto de Titanosaurio, Patagotitan, exhibido en el Field Museum of Natural History, Chicago, IL. Fuente: Zissoudisctrucker (CC by SA 4.0)

Dinosaurios, sí, pero, ¿qué son los dinosaurios?

Los  dinosaurios están entre los animales más grandes que han existido sobre la Tierra, pero no todos los grandes animales son dinosaurios (Ver: Animales gigantes de la Era Cenozoica en el Amazonas).

Un dinosaurio es un “lagarto terrible”, un gran animal terrestre diápsido que vivió durante la Era Mesozoica, en un período comprendido entre 255 y 65 millones de años. 

Pero… 

¿Qué es un animal diápsido?

Los grandes animales se diferencian entre sí por varias características. Una es su comportamiento en el hábitat. Pero la característica más importante es la estructura anatómica de su cráneo, y en especial la existencia o no de las fosas temporales.  

Las fosas temporales son oquedades, agujeros o huecos del cráneo situados detrás de las órbitas de los ojos. Esos huecos hacen al cráneo más ligero y permiten la inserción de músculos que mueven la mandíbula inferior. 

En función de esas fosas temporales se distinguen tres tipos de cráneos: anápsidos (carentes de fosas temporales, como las tortugas), sinápsidos (que cuentan con una fosa temporal , como los mamíferos) y diápsidos (que tienen dos fosas temporales, como los reptiles y las aves).

El dinosaurio era un gran  animal diápsido que vivía en la Tierra en la Era Mesozoica, entre 255 y 65 millones de años. 

No todo gran animal es un dinosaurio

Al dimetron, con un definido aspecto reptiliano,  se le dice dinosaurio sin serlo. 

Es un terápsido con cráneo sinápsido, que pobló la Tierra en la Era Paleozoica, entre 300 y 270 millones de años, en un tiempo anterior a los dinosaurios. 

¿Cuáles son los 2 principales grupos de dinosaurios?

Los dinosaurios pertenecen al superorden Dinosaurea, que se divide en dos grupos u órdenes: Ornithischia y Saurischia. 

Ornithischia 

El orden Ornistiquio corresponde a los dinosaurios con “cadera de ave”, en el que los huesos de la cadera (pubis o isquión) están orientados hacia atrás. Como el Triceratops o el Parasaurolphus. Son, por lo general, dinosaurios herbívoros.

triceratops
Esqueleto de triceratops en el museo Smithsonian de Historia Natural. Fuente: Quadell / CC BY-SA

 Saurischia

El orden Saurisquio es el de los dinosaurios con “cadera de reptil”, con los huesos de la cadera con diferente orientación. En este orden hay dos grupos: saurópodos (herbívoros con gran envergadura y cuello largo equivalente a cerca de un tercio de su cuerpo completo) y terópodos (carnívoros bípedos).

Oviraptor

Diferencia entre diápsidos verdaderos y modificados o… ¿Cómo diferenciar a un dinosaurio? 

Ya sabemos que  los dinosaurios son grandes animales diápsidos terrestres (con dos fosas temporales), pero en ese grupo están también  los reptiles y las aves.  

Entre los reptiles había varias especies de animales prehistóricos extintos: los reptiles terrestres (los dinosaurios), los reptiles acuáticos (ictiosaurios y plesiosaurios) y los reptiles aéreos (pterosaurios). 

Se diferenciaban por la configuración del esqueleto, y en especial de su cráneo (con dos fosas temporales) y por el ecosistema que habitaban y sus formas de alimentación. 

Esos reptiles prehistóricos diápsidos vivieron unos 190 millones de años. Un largo período en que evolucionaron en su estructura. 

Unos siguieron siendo diápsidos todo ese tiempo.

Otros perdieron una fosa temporal, volviéndose sinápsidos: los ictiosaurios y los plesiosaurios. 

Otros perdieron sus dos fosas temporales: los pterosaurios. 

Los únicos animales prehistóricos que conservaron sus dos fosas temporales fueron los dinosaurios. 

Por eso son llamados “diápsidos verdaderos”, mientras que los otros dos grupos se conocen como “diápsidos modificados”. 

De tal manera que, en resumen, el dinosaurio era un gran reptil terrestre, exclusivamente terrestre. 

No hay dinosaurios acuáticos ni aéreos. 

Otra  diferencia con los otros reptiles es que tenían las extremidades  perpendiculares al suelo, por lo que podían desplazarse en línea recta con gran facilidad. Los otros reptiles tenían sus extremidades dispuestas en forma de Z.

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